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Activistas luchan para que Medicare también cubra atención dental


Phil Galewitz | Kaiser Health News | 3/15/2017, 6:43 p.m.
Activistas luchan para que Medicare también cubra atención dental

La sonrisa apretada de Carolyn Thompson esconde un problema de salud que la enfermera retirada de 81 años no puede permitirse el lujo de corregir y el Medicare no pagará.

Thompson necesita una dentadura nueva. Se le dificulta masticar porque le falta un diente inferior, por eso evita comer frutas duras y alimentos que le proporcionarían valiosos nutrientes. La mujer no ha visto a un dentista en años, aunque hay unodonde ella vive, en la comunidad de jubilados Fair Haven.

"Cuando trabajaba siempre me cuidaba los dientes, pero en los últimos años no he tenido el dinero", dijo Thompson.

El predicamento de Thompson es común. Alrededor de una de cada 5 personas de 65 años y más tiene caries no tratadas, informan investigadores federales. Pero rara vez el Medicare cubre el cuidado dental y menos de la mitad de los adultos mayores estadounidenses va al dentista al menos una vez al año, en general porque no lo pueden pagar, según un estudio de la Universidad Johns Hopkins publicado en Health Affairs. Sólo el 12% de los estadounidensesde 65 años tiene seguro dental, informó el estudio.

Los beneficios no fueron reconocidos como una prioridad cuando se instauró el Medicare en 1965. En aquel entonces, cerca de la mitad de los estadounidenses de entre 65 y 74 años habían perdidos sus dientes; hoy, el 87% de las personas en ese grupo todavía tienen algunos o todos sus dientes, según la American Dental Association.

La investigación muestra que los problemas dentales no tratados pueden exacerbar problemas de salud como la diabetes y las enfermedades cardíacas, llevando a cuentas más altas para el Medicare. Es por eso que una organización sin fines de lucro dedicada a mejorar la salud oral está trabajando con una meta audaz: cuidado dental para los adultos mayores, pagado por el Medicare.

El objetivo del Santa Fe Group parece desalentador en la Washington post elecciones, en la que reemplazar la Ley de Cuidado de Salud Asequible (ACA) y cortar los fondos federales de gasto en salud son prioridades tanto para la administración Trump como para el Congreso liderado por republicanos.

Además, los costos de semejante expansión serían significativos. Es probable que un beneficio como éste sería muy usado por la población del país de 65 años o más que está envejeciendo, que se calcula aumente al menos un 30% para 2030.Mientras que las dentaduras eran (y son) relativamente económicas, las nuevas técnicas para preservar los dientes propios, como los implantes, cuestan varios de miles de dólares por diente.

El Santa Fe Group está formado por académicos, ejecutivos de la industria dental, y ex oficiales del gobierno. Entre los que lo auspician están: Colgate-Palmolive, DentaQuest y Henry Schein, tres compañías cuyos productos de higiene dental o servicios pueden beneficiarse del aumento de la atención dental a expensas del gobierno.

Santa Fe entiende el enorme esfuerzo que significa intentar tener esta cobertura, pero su mirada está puesta en las elecciones del 2020, dijo el doctor Claude Earl Fox, un ex oficial de salud senior de la administración de Bill Clinton, quien es la punta de lanza del esfuerzo del grupo. Su estrategia: comenzar a construir una demanda pública para un beneficio dental del Medicare de manera tal que todo candidato presidencial en el futuro lo apoyara.